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Head of The European Journal of Psychology Applied to Legal Context
Vol. 8. Num. 2. 2016. Pages 63-68

Unpacking insanity defence standards: An experimental study of rationality and control tests in criminal law

[Descifrar los criterios de defensa de la vesania: estudio experimental de las pruebas de racionalidad y control en derecho penal]

Helm, Rebecca K. Ceci, Stephen J. Burd, Kayla A.

Abstract

Este estudio ha investigado la repercusión de los diversos cánones legales en las decisiones simuladas acerca de si un acusado es culpable o no por motivos de vesania. Una muestra de 477 estudiantes universitarios leyeron el resumen de caso relativo a un asesinato, pidiéndoseles luego que determinasen si había enajenación mental. Los casos diferían en cuanto a la condición del acusado (déficit de racionalidad o de control) y el criterio legal proporcionado a los jurados para que tomaran la determinación (Código penal modelo, McNaughten o McNaughten mas una determinación sobre el control). Se investigó el efecto de estas variables en la determinación de vesania. Los jurados rellenaron también cuestionarios que medían actitudes de individualismo y jerarquía y la percepción de los hechos del caso. Los resultados indican que con los criterios de demencia actuales los jurados no distinguen entre acusados con déficit de racionalidad y aquellos con déficit de control, aunque los criterios legales se lo exijan. Incluso los acusados que carecían de control fueron hallados culpables en la misma proporción con un criterio legal que disculpaba el déficit de racionalidad y con otro que excluía los déficit de control y racionalidad. Consiguió mejorarse añadiendo una prueba de control como defensa parcial a determinar tras la decisión sobre la racionalidad. Se comentan las implicaciones para la defensa de la enajenación mental en el sistema de justicia penal. 

Resumen

The present study investigated the impact of different legal standards on mock juror decisions concerning whether a defendant was guilty or not guilty by reason of insanity. Undergraduate students (N=477) read a simulated case summary involving a murder case and were asked to make an insanity determination. The cases differed in terms of the condition of the defendant (rationality deficit or control deficit) and the legal standard given to the jurors to make the determination (Model Penal Code, McNaughten or McNaughten plus a separate control determination). The effects of these variables on the insanity determination were investigated. Jurors also completed questionnaires measuring individualism and hierarchy attitudes and perceptions of facts in the case. Results indicate that under current insanity standards jurors do not distinguish between defendants with rationality deficits and defendants with control deficits regardless of whether the legal standard requires them to do so. Even defendants who lacked control were found guilty at equal rates under a legal standard excusing rationality deficits only and a legal standard excluding control and rationality deficits. This was improved by adding a control test as a partial defence, to be determined after a rationality determination. Implications for the insanity defence in the Criminal Justice System are discussed. 

Copyright © 2018. Colegio Oficial de Psicólogos de Madrid

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